Add notes about project ideas that have been claimed
[wiki.git] / projects / ideas.mdwn
1 [[!meta title="Project Ideas"]]
2
3 A lot of what SIPB does which is not helping users with immediate
4 problems and answering questions falls under the heading of SIPB
5 projects. SIPB projects are usually things that a member or two have
6 decided are worth doing and are working on. The main qualification of
7 SIPB projects is that they help the MIT community or the world at large
8 in some way. In general they also involve computers.
9
10 Here's a list of SIPB project ideas that have been mentioned recently,
11 along with the person who's suggested the project or a team that would
12 be good to contact. Feel free to get in touch if something sounds
13 interesting or you want advice getting started.
14
15 A [[list from 2008-2009|/doc/project-ideas]] may also have some relevant ideas.
16
17 [[!toc]]
18
19 ## "add me to this list" button
20
21 If I'm a webmaster for some group with an announcement list, it would be
22 really nifty if I could add some HTML code to my page to create a button
23 that, if someone clicks it, would use MIT certificates to find their
24 username and automatically add them to a list. This isn't particularly
25 difficult; you'll need to get a keytab (essentially, an account in
26 Kerberos / Moira) for the website, and write a script to set that keytab
27 as the list's "membership ACL" and a webapp to use that capability to
28 add or remove people from the list.
29
30 _Contact: geofft_
31
32 ## debdiffs of Debathena packages
33
34 We have [a webpage](http://debathena.mit.edu/package-list/proposed) to
35 list all Debathena packages in the ["proposed"
36 repository](http://debathena.mit.edu/experimental#proposed), i.e., things
37 we just changed and are waiting a few days for testing before pushing to
38 the clusters, etc. However, that page gives you no information on what
39 the change was. A very useful addition would be to use the `debdiff`
40 tool to link to the changelog and code changes for each new package.
41
42 _Contact: broder, debathena_
43
44 ## Better Trac-email integration
45
46 A bunch of SIPB projects use [Trac](http://trac.edgewall.org/) as a bug
47 tracker. The current email adapter we use [isn't very
48 clever](http://debathena.mit.edu/trac/ticket/308); it'll send
49 out each update to a ticket with a generic subject line, so it doesn't
50 easily indicate whether the bug was resolved or someone just commented
51 on it. It also doesn't know how to receive e-mail, so we can't reply to
52 the e-mails it generates and have our comments go back into the bug
53 tracker, and we can't [make bugs@mit.edu create Trac
54 tickets](http://debathena.mit.edu/trac/ticket/216). There are one or two
55 alleged plugins to do this, but they create a new ticket on every
56 e-mail, rather than doing something intelligent with replies; a better
57 plugin in both directions would be extremely helpful.
58
59 _Contact: debathena, geofft, broder_
60
61 ## PulseAudio support for the office sound system
62
63 There's a server in the SIPB office that you can "print" MP3 files to,
64 and they will get played one by one. A significantly more modern
65 interface to this would be to make a
66 [PulseAudio](http://www.pulseaudio.org/wiki/AboutPulseAudio) server out of the
67 computer hooked up to our sound system; this lets computers running
68 PulseAudio (notably, most recent desktop Linux distributions, but
69 Windows computers that install Pulse as well) route their sound to the
70 office speakers.
71
72 _Contact: geofft_
73
74 ## Cluster and printer viewer for the iPhone
75
76 You might have seen the xcluster displays (in the SIPB office, near the
77 four building 11 quickstations, and in the building 12 cluster) that
78 show you which clusters aren't in use and which printers aren't hosed.
79 This would be immensely more useful as an iPhone application.
80
81 _Contact: ccpost_
82
83 ## Snapshotted virtual machines for all popular Linux distributions
84
85 A common need for people writing Linux software is to check that their
86 software works on many popular distributions (Red Hat, SuSE, Debian,
87 Ubuntu, Xandros, etc. etc.), and on multiple versions of these
88 distributions. The qemu system emulator, and its virtualization cousin
89 kvm, support image snapshots and a fairly lightweight process for
90 running virtual machines, so you could set up an Athena locker with a
91 few commands that give you a temporary copy of a Linux system for a
92 particular distro and version that runs inside your terminal.
93
94 _Contact: geofft_
95
96 ## Efficient disk snapshot support
97
98 The previous project and a lot of other work could be made significantly
99 more efficient by rethinking the design decisions in qemu's snapshot
100 support. If this is the kind of thing that interests you...
101
102 _Contact: nelhage_
103
104 ## SIPB PostgreSQL server
105
106 A lot of people prefer Postgres to MySQL, so having a community Postgres
107 server akin to [sql.mit.edu](http://sql.mit.edu/), with similar access
108 control, could be a useful project. You could set it up on
109 [XVM](http://xvm.mit.edu/) with an eye to redoing the configuration on a
110 scripts-hosted VM at some future point.
111
112 This could easily become a bigger project, integrated with scripts'
113 autoinstallers, etc., depending on ambition. Or it can just be a
114 standalone server for people who want access to a Postgres database, but
115 don't want to set up and maintain a server on their own.
116
117 _Contact: mitchb, geofft_
118
119 ## Rewriting "add", "attach", etc. for Debathena
120
121 Athena used to have a system _liblocker_ for managing the /mit
122 directories and attaching and detaching links to networked filesystems.
123 Debathena and Macathena come with an automounter for /mit, so links
124 automatically appear when you use them, and nobdy cares much about
125 detaching them, but we still use most of the complexity of liblocker
126 because we haven't gotten around to cleaning it up. There's a [design
127 proposal](http://debathena.mit.edu/trac/wiki/FixingLiblocker) on the
128 Debathena bug tracker listing what should be a better implementation.
129
130 _Contact: broder, debathena_
131
132 ## Checking scripts.mit.edu servers for consistency
133
134 Now that we have five or six web servers (I've lost count), it's
135 become entirely too easy to change something on one or some but not
136 all of the servers. We often test changes, like newer versions of
137 packages or tweaked configuration, in place on one of the servers, but
138 we'd like something to remind us if we don't copy these changes to all
139 the other servers. This involves checking packages (RPM, perl, etc.) as
140 well as config files in /etc and possibly other things like LDAP config.
141
142 I've also been told by multiple people that
143 [Puppet](http://reductivelabs.com/products/puppet) or some other
144 configuration mangement framework is the Right Answer here. We looked at
145 Puppet and a bunch of others last summer and concluded none fit our
146 workflow well, but we could re-evaluate that.
147
148 *Note:* mitchb has begun working on this. Coordinate with him if you'd like to
149 work on this project.
150
151 _Contact: geofft, scripts-team_
152
153 ## SIPB Library
154
155 SIPB has a bunch of books in its library. It'd be nice if a list of
156 the library books also existed online in some sort of sane, searchable
157 database. One possible platform is the [Exhibit](http://simile-widgets.org/exhibit/) project (which originates from a collaboration between the Haystack group in CSAIL and the MIT Libraries). This would require mostly just making a spreadsheet of the information.
158
159 *Note:* zhangc has cataloged many of the books. Coordinate with her if you'd
160 like to work on this project.
161
162 _Contact: pbaranay, fawkes_
163
164 ## Improve the Setup and UI for new users of Zephyr
165
166 Currently, it is a pain to get someone else set up using zephyr
167 within screen on Linerva with automatically-renewing tickets.
168 We should write scripts to set them up so that that all they
169 have to do is enter a command or click an icon, type their kerberos
170 password, and then know how to use Barnowl.
171
172 _Contact: afarrell_
173
174 ## Build a web client providing full control to the user
175
176 Create a web browser extension (or possibly a stand-alone browser) that is "web-developer antagonistic".  It essentially takes full advantage of the
177 immense power of a web client, ignoring the wishes of the web developer and server while letting the user take full control.  Every JavaScript event (ideally variable, function, etc.), every rendering decision, every cookie setting, every HTTP request, if the user so desires, etc. is not only made visible but easily changeable.  When making a request, every aspect of the
178 transaction can be completely fiddled with.
179
180 There are several extensions that allow you to do stuff sort of like
181 this (Firebug, Web Developer Toolbar, Chrome's web developer tools).  But they're hard to use and really mostly just debuggers.  Our goal here is to build something that goes out of its way to give you complete control via a nice UI.
182
183 _Contact: leonidg_
184
185 ## Improve git with shared checkouts
186
187 Around SIPB we're kind of [big](http://sipb.mit.edu/iap/git/) [fans](http://web.mit.edu/cluedumps/slides/understanding-git-2008.pdf) [of](http://blog.nelhage.com/2010/01/on-git-and-usability/) [git](http://negativespace.mit.edu/2010/03/08/gitionary-the-graphical-game-of-git-guessing/). But there is an area that git comes up short. We have a lot of common directories where people really just want to edit files in place (instead of wanting to clone/checkout, edit, commit, push...), but git doesn't support that well. It would be cool if there was a way to work with non-bare repositories in shared directories.
188
189 One idea might be using FUSE to present a separate checkout to each person using the directory.
190
191 _Contact: broder_
192
193 ## Scripts Pony Improvements
194
195 [Scripts Pony](http://pony.scripts.mit.edu) is scripts.mit.edu's new hostname management system.  It was just released recently, and has lots of bite-sized improvements remaining to be implemented.  Particularly good ideas include adding the ability to show and edit hostname aliases, checking whether hostname paths exist and giving appropriate feedback, creating a zephyrbot to allow people to approve tickets easily, and adding the ability to check hostnames in Moira automatically.
196
197 See [the project TODO file](http://web.mit.edu/pony/TODO) for more ideas.
198
199 _Contact: xavid_
200
201 ## A zephyr log viewer
202
203 Many SIPB-affiliated people use the [Zephyr](http://zephyr.1ts.org/) messaging system, and the [Barnowl](http://barnowl.mit.edu/) client for it in particular. Barnowl has a number of very nice features that make it easy to follow large amounts of zephyr traffic: search, color coding, auto-narrowing, etc. Barnowl can also store logs of zephyrs sent and received for future reference, but the logs are saved separated by class in a way that's quite annoying to navigate sometimes. A Barnowl-like interface (perhaps implemented as a Barnowl plugin) for viewing zephyr logs would be a great thing to have.
204
205 _Contact: oremanj_
206
207 ## Multiple views in BarnOwl
208
209 [BarnOwl](http://barnowl.mit.edu/) nominally has views support. However, it consists of verifying that the view name is "main" and returning an error otherwise. It would be nice to maintain multiple sets of view state at once. This would involve figuring out semantics, moving some data structures around, adding the new functionality, designing some interface, and probably much testing for subtle bugs.
210
211 _Contact: davidben_
212
213 ## Etherpad
214
215 [Etherpad](http://etherpad.com/) is an awesome tool for online collaborative text editing. It's recently been open-sourced; set up a Java servlet container on XVM, make it work, and then start adding cool MIT features like, oh, the ability to edit daemon.etherpad-writable files in AFS, login with certs and see all your files, and print to Athena printers. Or add cool non-MIT features such as an Emacs client (possibly proxying [Infinote](http://gobby.0x539.de/trac/wiki/Infinote/Protocol), which appears to have some F/OSS implementations already), or integration with [codepad](http://codepad.org/) or [gists](http://gist.github.com/).
216
217 *Note:* tvald has set up [etherpad.mit.edu](http://etherpad.mit.edu/).
218 Coordinate with him if you'd like to get features into etherpad.mit.edu.
219
220 _Contact: geofft_
221
222 ## RFC pretty-printing
223
224 I think every RFC website I know of just puts the entire RFC plain text in a <pre> tag. It should be possible to parse out the headers and footers every "page", make section headings into useful ones, and reflow the non-diagram text in a proportional font, which would make RFCs more readable.
225
226 _Contact: geofft_
227
228 ## scripts.mit.edu file upload form
229
230 Really, it should not be as hard as it is to make a website where people can upload files too big for e-mail to your locker. Either find a good, simple, PHP or Python or something file upload app, or write a (relatively small) one of your own and a scripts autoinstaller.
231
232 _Contact: geofft_
233
234 ## fakechrooted distros in AFS
235
236 Thanks to the deeply disturbing magic of a couple of programs named fakeroot and fakechroot, you can without root privileges enter a "chroot" of an operating system and look at how things work in it. Create some appropriate chroots for popular Linux distros in a locker and appropriate wrapper scripts.
237
238 _Contact: geofft, broder_
239
240 ## Zcommit: A git-to-zephyr connector
241
242 For git repositories that we have control over, it's easy to use our home-grown [post-receive zephyr hook](http://web.mit.edu/snippets/git-hooks/zephyr-post-receive) to send zephyrs when somebody pushes. We can't directly edit hooks on sites like [Github](http://github.com). However, Github does support [submitting a POST request](http://help.github.com/post-receive-hooks/) to an arbitrary URL when somebody pushes. We've created [zcommit.mit.edu](http://zcommit.mit.edu) to allow people to send commit zephyrs from Github.  Now we'd like to extend it to other public code hosting platforms with similar APIs, such as [Bitbucket](http://www.bitbucket.org/help/ServiceIntegration#post) and [Google Code](http://code.google.com/p/support/wiki/PostCommitWebHooks).
243
244 _Contact: broder, gdb_
245
246 ## A couple of C/C++ hacking projects
247
248 * Each AFS cell has its own database of users and groups. If you run `ls`, it will look up users and groups against the local machine's conception of users and groups, so if you take a stock Linux etc. machine and look at most any AFS cell, you'll get a bunch of unhelpful numbers. Make an interface that stands a decent chance of being merged into upstream `ls` to permit it to call `pts examine` (or, rather, the AFS library equivalent) against the appropriate servers instead of `getpwnam` etc. on AFS files. See also [Debathena Trac #300](http://debathena.mit.edu/trac/ticket/300).
249 * OpenSSH has an option to enable [non-strict acceptor checking](http://www.sxw.org.uk/computing/patches/openssh-patches/strict-acceptor) for Kerberos authentication, so you can ssh to, say, scripts.mit.edu and successfully authenticate despite being load-balanced to a machine that thinks its name is, say, old-faithful.mit.edu. (Specifically a non-strict acceptor lets you authenticate to a machine using any credential in its keytab; a strict acceptor will require that you authenticate to the specific key for the machine's name.) Port the non-strict acceptor option to [Cyrus SASL](http://asg.web.cmu.edu/sasl/) so that scripts.mit.edu can pull the same trick for SVN and LDAP and so forth.
250 * I often find that [sbuild](http://packages.debian.org/stable/sbuild) installs many of the same packages into the "base" chroot; for instance, a bunch of Debathena packages depend on cdbs and config-package-dev. sbuild should have the ability to take advantage a chroot with these packages preinstalled (so long as all the packages in this chroot still are a subset of the build dependencies), and for extra awesome bonus points, look at a repository and suggest what non-base chroots I should create.
251 * [Write a caching NSS module](http://debathena.mit.edu/trac/ticket/486) that will play more nicely with Debathena than nscd (the current solution) does. It will probably end up looking like nss_nonlocal.
252
253 _Contact: mostly geofft_
254
255 ## Binary compatibility between OSes
256
257 Help the cause of OS ecumenism! FreeBSD provides [binary
258 compatibility](http://www.freebsd.org/doc/handbook/linuxemu.html) with
259 Linux operating systems: an add-on module to the kernel knows how to
260 interpret Linux-"personality" programs, just like the base kernel can
261 interpret FreeBSD-"personality" ones, and a standard component in the
262 FreeBSD ports system will install a number of libraries from Fedora 10
263 in /compat/linux.
264
265 However, the number of people who use FreeBSD as their own OS is limited
266 compared to those who use Linux or Mac OS X. Possible projects here
267 include BSD binary compatibility on Linux, or porting FreeBSD's Linux
268 binary compatibility to Mac OS X (which has a bunch of BSD-like parts,
269 but whose core kernel is actually Mach). The latter would allow running
270 Linux locker software on [MacAthena](http://macathena.mit.edu).
271
272 _Contact: geofft, kaduk_
273
274 ## Consolidate and Update Athena documentation
275
276 Athena documentation these days seems somewhat lacking and/or hard-to-find, which should not be the case. Athena is already foreign enough to incoming students, who are more likely to use their laptops than an Athena machine. Help make it easier by consolidating and updating available Athena documentation so that people know here how to use their Public folder, their Private folder, their dotfiles, and so on.
277
278 _Contact: zhangc, kasittig_
279
280 ## Web zephyr
281
282 BarnOwl is a great program, but it's typically most useful when you can SSH to a server somewhere and run it in screen. It would be nice to have some sort of webpage where you could send and view zephyrs. I've written one, but it's not ideal -- in particular, it depends on having a daemon running somewhere to collect and store zephyrs. There's probably a better way, though I have no idea what it is. (Zcommit would be useful for sending; viewing is trickier.) Ideas?
283
284 *Note:* There is already a [Webzephyr](http://webzephyr.mit.edu/), but it was
285 written before AJAX and other modern niceties. You may wish to talk to jdaniel
286 or other webzephyr folks about this.
287
288 _Contact: cesium_
289
290 ## MITeX
291
292 Online WYSIWYG Latex editor. Features include Google Preview and equation support.  See [http://mitex.mit.edu](http://mitex.mit.edu).
293
294 _Contact: leonidg, jhamrick, mats_a, jgross
295
296 ## Your Project Here
297
298 SIPB can help you out in terms of both computing resources and
299 experienced people to bounce ideas off of. If you've got an idea for
300 something cool to advance the state of computing at MIT or just
301 computing in general, [[drop by our office|office]] and say hello.